Terapias locales (cirugía y radiación)

El dominio del tratamiento local es el tumor en crecimiento “sólido”, cuya diseminación es limitada. Estos tumores pueden ser extirpados quirúrgicamente o destruidos por radiación. Ambos procedimientos locales pueden combinarse con quimioterapia. Esto es particularmente útil si se detectan metástasis microscópicas pequeñas además del tumor sólido.

Terapia con radiación ionizante

La radiación ionizante es cualquier forma de radiación electromagnética, así como la radiación procedente de la desintegración radioactiva o de partículas aceleradas, si es tan rica en energía que desplaza la carga eléctrica en los átomos de las células – las “ioniza”. Todas las radioterapias contra el cáncer pertenecen a esta categoría. El modo de acción es siempre el mismo: La ionización provoca la formación de radicales químicos en el fluido celular, que dañan el material genético y provocan la muerte de la célula.

Existen dos tipos de radioterapia: braquiterapia (terapia de corto alcance) y teleterapia (radiación remota a través de la piel).

  • En la braquiterapia se utilizan materiales radioactivos (isótopos) que generan radiación con rangos de milímetros a centímetros. Estos isótopos se suelen implantar en el cuerpo o en el órgano enfermo, donde irradian el tumor a corta distancia durante un cierto período de tiempo. En el caso del cáncer de próstata, esto se hace, por ejemplo, pinchando con agujas isotópicas. El éxito del tratamiento depende de qué tan bien las agujas en la próstata móvil reflejen la posición planeada. Un ejemplo más elegante de una braquiterapia muy específica es la irradiación con yodo radiactivo de los tumores de la tiroides. En general, la braquiterapia sólo cubre un porcentaje de un dígito del total de la radioterapia.
  • La teleterapia suele entenderse como la terapia con rayos X, pero la radiación de protones también entra dentro de esta definición. El principio básico de la teleterapia es que los rayos atraviesan la piel y el tejido sano hasta llegar al tumor.

Todas las radiaciones ionizantes tienen una propiedad esencial en común: no son específicas de un tumor, sino que también atacan a los tejidos sanos, con considerables fluctuaciones cuantitativas, pero en principio por igual. Las diferencias en los efectos se deben, entre otras cosas, a la mayor sensibilidad de las células cancerosas que se dividen rápidamente. Además, la “capacidad de reparación” de las células varía de un tejido a otro.

La eficacia inespecífica de la radioterapia también tiene la ventaja de que no da a las células cancerosas la oportunidad de mutar de ninguna manera y así volverse resistentes. El material genético de la célula es destruido irrevocablemente – en todas las células expuestas a la radiación. Por lo tanto, una terapia de este tipo sólo puede aplicarse localmente y cuanto más precisa sea su orientación, más eficaz será. Cuanto más precisamente se detecten los tumores y se eviten las células sanas, mejor para el paciente.